Alcoholische dranken bevatten ethylalcohol of ethanol. In pure vorm is het een reuk- en smaakloze vloeistof. Ze wordt verkregen door gisting van suikerhoudende vloeistoffen uit:

granen - zoals voor bier en sake

vruchten - zoals druiven voor wijn, vruchten voor fruitwijnen

melasse - diverse overige dranken

aardappel - voor wodka

Indien het resultaat uit de vloeistoffen wordt gedestilleerd, wordt er een geestrijke of ‘sterke drank’ verkregen.

Alcoholhoudende dranken zoals bier, wijn, likeur en jenever zijn een sociaal geaccepteerd genotmiddel. We worden er rustiger, socialer, zelfzekerder en vrolijker van. Het zorgt voor een lichte ontremming, de zelfkritiek neemt af en het zelfvertrouwen neemt toe. Het geeft een opgewekt gevoel, en alcohol bevordert het sociaal contact omdat we gemakkelijker praten.

Alcohol is ook verdovend, vermindert het  beoordelings-, concentratie- en coördinatievermogen, de motoriek en de potentie. Vanwege de fysiek verslavende eigenschappen wordt alcohol tot de harddrugs gerekend. Het is, vooral bij jongeren, ook de meest gebruikte drug.

Hoe meer alcohol er in het bloed is, hoe groter de kans op (verkeers)ongelukken en vallen. Ook op langere termijn is het schadelijk en gevaarlijk, door kans op o.a. levercirrose en kanker.

Daarnaast is ethanol een bijna universeel oplosmiddel (maar dus duidelijk niet voor problemen, integendeel). Het heeft een sterke, karakteristieke geur. Het brandt in een normale atmosfeer met een rookloze en ijle, blauwe vlam. In Brazilië rijden veel auto's op bio-ethanol.

Heel wat reinigingsproducten bevatten alcohol, bv om ruiten schoon te maken. Spiritus is een onzuivere vorm van 85% ethanol waaraan ondermeer het giftige methanol is toegevoegd.

In microbiologische laboratoria wordt een oplossing van 70% ethanol - en 30% water - als ontsmettingsmiddel gebruikt. Een hogere concentratie dan 70% heeft minder bacteriedodende werking. In wondjes kan het wel prikken. Daarvoor worden daarom tegenwoordig andere ontsmettingsmiddelen voor gebruikt.

Je eigen alcoholische drank maken is niet zo moeilijk. Vooral door destillatie van methanol vallen er geregeld doden. En door overdadig gebruik natuurlijk.